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BLOG / Todos quieren a Chuck Berry

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Todos quieren a Chuck Berry

Se publica ‘Rock and Roll Music: Any Old Way You Choose It’, la integral que recopila el monumental legado del abuelo del rock and roll

 

John Lennon dijo una vez que “si alguien quisiera cambiarle el nombre al rock ‘n’ roll, debería llamarlo Chuck Berry”. Sin menospreciar a Elvis, para Stevie Wonder, Little Richard y Jerry Lee Lewis él es “el auténtico rey del rock”. Sus canciones cambiaron para siempre la vida de Keith Richards: “Gracias a él, supe lo que quería ser”. Angus Young no solo ha copiado sus fraseos de guitarra, también su baile del pato. Y en el universo de Bob Dylan, “Chuck es irremplazable. Todo su brillo sigue ahí. Este es un hombre que ha pasado por todo. El mundo lo trató con maldad. Pero, al final, el mundo cayó derrotado. Su presencia está en todas partes”. ¿Qué tiene este abuelo cascarrabias casi nonagenario para que los más grandes de música popular se rindan sin ambages ante su legado?

La respuesta la encontramos en Rock and Roll Music: Any Old Way You Choose It (Bear Family), integral que recopila todas las grabaciones del rockero que encendió la mecha de la explosión musical de los años sesenta. La caja tiene forma de funda de guitarra y contiene 16 CD que incluyen todos sus singles y elepés en estudio, grabaciones en directo y tomas alternativas. Más de 21 horas del mejor rock and roll que comienzan con el single poco conocido que grabó junto a Joe Alexander en 1954, antes de firmar con la mítica discográfica Chess. La integral se acompaña de dos libros, uno de fotografías (muchas de ellas inéditas) y otro con textos de diversos autores coordinado por su biógrafo, Bruce Pegg.

Aunque el mérito debe ser compartido, si hubiera que atribuir a un único músico la invención del rock and roll ese sería Charles Edward Anderson Berry, nacido el 18 de octubre de 1926 en Saint Louis (Missouri, EE UU) en una familia de clase media. Sexto hijo de un diácono baptista y una profesora, enseguida evidenció su talento para tocar blues y… para meterse en problemas. Siendo un adolescente, pasó tres años en un reformatorio por robar una tienda pistola en mano. Fue el primero de los muchos problemas que tuvo con la ley un tipo que únicamente se regía por sus propias normas. Luego pisaría la cárcel en varias ocasiones, condenado por proxenetismo, evasión de impuestos y por grabar en vídeo a varias mujeres en los baños de un restaurante de su propiedad.

Pero volvamos a 1948. Tras salir del correccional, se casó y encontró trabajo en una fábrica de coches. Mucho trabajo para tan poco dinero, así que para completar los ingresos, en 1952 formó un trío con el que por las noches tocaba en los garitos esa mezcla de country, hillbilly y rhythm and blues que poco después sería bautizada como rock and roll. No tardó en hacerse un nombre conocido en el circuito de actuaciones de Saint Louis. Gracias a su apertura de miras musical, buena parte del público que acudía a sus conciertos era blanco, algo inusual tratándose de un artista negro en una sociedad segregacionista. Había llegado el momento de grabar un disco.

En 1955, se subió al coche y condujo hasta Chicago. Acudió a un club donde tocaba Muddy Waters, uno de sus ídolos. Tras la actuación, charló con el bluesman, quien le animó a presentar sus composiciones a Leonard Chess, dueño de una pequeña discográfica de la ciudad donde grababan artistas como Bo Diddley y Howlin´Wolf. El 21 de mayo de aquel año, entró en el estudio para registrar su primer éxito, Maybellene, que entró en la lista de los discos más vendidos gracias al apoyo del disc-jockey radiofónico Alan Freed. Cuál fue su sorpresa cuando se enteró de que el tema también se había acreditado a Freed y al productor Russ Fratto, lo que redujo en dos tercios sus ganancias. Desde entonces, Berry ha manejado con mano de hierro sus finanzas, lo que le ha granjeado fama de tacaño y desconfiado. No aceptaba cheques y solo actuaba si antes recibía el dinero en metálico. Y en los últimos tiempos, a pesar de ser millonario, incluso cobraba por conceder entrevistas.

Clásicos indiscutibles
Entre 1955 y 1966, grabó una ristra de hits que han devenido en clásicos indiscutibles del género: Roll Over Beethoven, Johnny B. Goode, Carol, Back in the USA, Sweet Little Sixteen, Rock and Roll Music, You Can´t Catch Me, Little Queenie… Son el santo grial del que bebieron hasta saciarse Beatles, Beach Boys y Rolling Stones durante sus años de formación. Johnny B. Goode fue el primer disco que escuchó Keith Richards: “Era precioso, sonaba natural y el tempo era perfecto”. ¡Y qué habría sido de los Beatles en Hamburgo si no hubieran podido tirar del repertorio del viejo rockero para rellenar sus interminables actuaciones en los tugurios del Barrio Rojo! Consciente de su influencia en las bandas que protagonizaron la Invasión Británica, en 1964 voló hasta Inglaterra para girar junto a Carl Perkins. Fue recibido como un héroe.

Escuchen el parecido melódico entre Sweet Little Sixteen y Surfin´ USA de los Beach Boys. ¿Demasiadas similitudes, verdad? Tantas que la banda de Brian Wilson tuvo que acreditarlo como coautor. Repitan el ejercicio con You Can´t Catch Me y Come Together de los Beatles. Mismo resultado. Berry demandó a los de Liverpool, aunque finalmente aparcó el pleito cuando Lennon se comprometió a incluirla en su álbum en solitario Rock ´n´Roll de 1975, por la que recibió sustanciosas regalías. Bob Dylan, siempre el más listo de la clase, fue de cara y desde un principio reconoció que Subterranian Homesick Blues estaba inspirada en Too Much Monkey Business.

 

 

Además de ser el compositor más influyente del primer rock and roll y uno de los guitarristas más imitados, Chuck Berry también ha sido un excelente letrista. Roy Orbison dijo de él que fue “el primer cantautor”. Y Bruce Springsteen destaca “su ojo para el detalle. Escribía en el lenguaje de la gente. Es como si un familiar se sentara a tu lado para contarte una historia con la te sentías identificado”. Sus canciones hablan sobre lo que significaba ser adolescente a finales de los años cincuenta: las ansias de liberación, los amores no correspondidos, el despertar sexual, las ganas de pasarlo bien el fin de semana con una chica en el asiento del copiloto y unos dólares en el bolsillo… El imaginario vital que ha alimentado la temática del noventa por ciento de las canciones pop escritas desde entonces.

En 1977, la NASA lanzó al espacio las sondas espaciales Voyager. En su interior, viaja un disco de gramófono que contiene imágenes de la Tierra, sonidos y músicas de diferentes culturas y épocas. Se diseñó con el objetivo de dar a conocer la existencia de nuestra civilización a posibles formas de vida extraterrestre inteligente. En la selección musical, entre composiciones de Bach, Beethoven, Mozart, Stravinsky, canciones pigmeas y cánticos de los indios navajos, encontramos un único tema de rock and roll. Título: Johnny B. Goode. Autor: Chuck Berry.

 

(Artículo publicado en el nº de abril de 2015 del Periódico BILBAO)

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